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By Alejandro Sánchez de Miguel
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About this project

(Vídeo en Español)

Would you like to see pictures of your city at night taken by the astronauts orbiting the Earth?

We want to create a Google maps style map of the world at night so anybody will be able to access it. NASA has a database with almost half a million pictures taken by the astronauts on the International Space Station. The problem is that the pictures are not organized or tagged with locations. You would likely take over 300 pictures during a weekend in Paris so imagine how many you would take if you were in space. This is what happens to the astronauts. Not only do they take hundreds of photographs where they carefully select the frame, focus and exposure but sometimes they set their cameras to take pictures automatically while they work on their experiments.

Organizing the pictures with a computer is non-viable. Computers need very complicated algorithms to interpret photographs. The human eye knows right away if the camera was pointing at a city or just at the stars, which is why we created Cities at Night, a platform with 3 apps where anybody can help while looking through beautiful pictures taken from space.

• Dark skies

• Lost at night

• Night cities ISS

Thanks to help from NASA, ESA and CSA-ASC in spreading the word about this project, 130,000 photos in the database have already been tagged, more than 2500 have been located and 1000 geo-referenced.

¿Te gustaría ver fotos de tu ciudad por la noche tomadas por los astronautas en órbita sobre la Tierra?

Queremos crear un mapa como Google maps pero nocturno y garantizar su acceso libre online. La NASA tiene un archivo con casi medio millón de fotografías tomadas por los astronautas en la Estación Espacial Internacional, el problema es que están desordenadas y no están localizadas. Si durante un fin de semana en París haces más de 300 fotos imagina las que tomarías si estuvieras en el espacio. Esto es lo que le ocurre a los astronautas que no sólo toman cientos de fotografías en las que seleccionan cuidadosamente el encuadre, el foco y la exposición. Sino que en ocasiones programan la cámara para hacer fotos de forma automática mientras trabajan en sus experimentos.

Organizar esas fotos mediante un programa informático es inviable, puesto que los ordenadores necesitan algoritmos muy complicados para interpretar fotografías. El ser humano distingue sin problema una foto de una ciudad de otra en la que sólo salen estrellas, por eso creamos Cities at Night, una plataforma con tres aplicaciones donde cualquiera puede ayudar a clasificar estas impresionantes fotografías tomadas desde el espacio.

• Dark skies

• Lost at night

• Night cities ISS

Gracias a la difusión del proyecto de la NASA, ESA y CSA-ASC ya tenemos 130.000 imágenes catalogadas, más de 2500 localizadas y 1000 geo referenciadas.

Paris from the ISS - Gateway to Astronaut Photography of Earth
Paris from the ISS - Gateway to Astronaut Photography of Earth

The impact on science

Therse ISS images are new data that scientist have been unable to access until now. There are some research groups studying the impact of light pollution on human health by studying the epidemiology of some kinds of cancer. So far this research has only been done with black and white images. This project will enable scientist to work with color images so they will be able to study if blue light illumination is correlated with some illnesses. This data will also be used to measure human activity so we will be able to document the growth of cities. This will be the basis for new energy efficiency studies to help our cities spend less money while  using better lighting, allowing us to regain the visibility of some stars.

El impacto científico.

Estas imágenes de la ISS representan unos datos a los que los científicos no han tenido acceso hasta el momento. - Existen grupos de investigación que están llevando a cabo estudios del impacto de la contaminación lumínica sobre la salud humana. Estos estudios se están haciendo hasta el momento con imágenes en blanco y negro. Este proyecto supondrá darle acceso a estos científicos a datos fundamentales para sus estudio, puesto que por primera vez podrán distinguir las zonas iluminadas con distintos colores y comprobar si existe correlación entre las zonas iluminadas con luz azul y la epidemiología de ciertas enfermedades. - A su vez estos datos servirán como medida de la actividad humana pudiendo documentar el crecimiento de las ciudades. Esta será la base para nuevos estudios de eficiencia energética que hagan que nuestras ciudades gasten menos iluminando mejor de modo que podamos recuperar la visibilidad de algunas estrellas.

East and West Berlin have very different lighting - Gateway to Astronaut Photography of Earth
East and West Berlin have very different lighting - Gateway to Astronaut Photography of Earth

First step. 50,000€

- If we reach our first goal we will develop our own platform to host the map so anybody can access it. Right now we have a beta map on Google Maps Engine but that service will disappear in January 2016. We will program an alternative of our own that will offer: • A place to store the geographic data in a web-based environment. • Powerful visuals for inspecting and analyzing the pictures. - We will improve the design of the app so they are nicer and easier to use.

Second step. 100,000€

If we reach our second goal we will be able to do much more!

- Develop a tool so the new pictures will be added to the map automatically. Right it is a manual process. This will enable the volunteers to check their contributions online in a short amount of time.

- Improve the apps so they will feel like a game. You will win points by classifying pictures, and your achievements will earn you badges. You will win badges by classifying 100, 200, 300 or 1000 images, but you will also get a different badge if you are the first person to find a city or if you find pictures from 5 different states in the USA. We will also create a ranking of the greatest contributors and you will be able to share your achievements through Facebook and Twitter.

- We will calibrate the images using astronomy techniques to make them useful for science researchers. To do so, we will buy the same equipment the astronauts are using (cameras and photographic lens). Every camera is different and this must be taken into consideration to correct the final image and get proper data for scientists.

Primera fase 50.000€

- Si llegamos a nuestro primer objetivo de 50.000 € desarrollaremos nuestra propia plataforma para alojar el mapa para garantizar el acceso libre y gratuito. Esta plataforma ofrecerá un lugar donde guardar los datos en formato web y potentes herramientas visuales para inspeccionar y analizar las fotografías.

- Mejoraremos el diseño de las aplicaciones para hacerlas más fáciles de usar.

Segunda fase 100.000€

Si llegamos a nuestro objetivo de 100.000€ Podremos hacer mucho más:

- Una herramienta para que las imágenes nuevas se añadan al mapa automáticamente. En estos momentos se hace de forma manual. Esto hará que los voluntarios puedan ver sus aportaciones online en un corto periodo de tiempo.

- Mejoraremos las aplicaciones con gamificación. Ganarás puntos clasificando fotografías y obtendrás logros. Obtendrás un logro clasificando 100, 200, 300 o 1000 imágenes pero además obtendrás uno por ser la primera persona en encontrar una cuidad o si localizas ciudades en 5 países diferentes de la Unión Europea. Crearemos un ranking mostrando las mejores puntuaciones y podrás compartir la tuya en Facebook y Twitter.

- Calibraremos las imágenes para hacerlas útiles para investigaciones científicas. Utilizamos para ello técnicas de calibración astronómica. Para calibrar estas imágenes tenemos que comparar los mismos equipos que los astronautas están usando (cámaras y objetivos fotográficos). Cada cámara es diferente y hay que tener esto en cuenta para corregir las imágenes finales y calibrar las imágenes para los científicos.

Our USA Mosaic with pictures from the Gateway to Astronaut Photography of Earth
Our USA Mosaic with pictures from the Gateway to Astronaut Photography of Earth
Our Europe Mosaic with pictures from Gateway to Astronaut Photography of Earth
Our Europe Mosaic with pictures from Gateway to Astronaut Photography of Earth
Who talk about us?
Who talk about us?

The rewards

Cities at Night can be your project as well. Participate in the campaign and get some of the great rewards we have prepared for you! All the rewards include access to the catalog so you can customize your reward.

Las recompensas

Tu también puedes ser parte de Cities at Night, ¡participa en la campaña y consigue las recompensas que hemos preparado para ti! Todas las recompensas ofrecen acceso al catálogo para que puedas personalizarlo con la imagen que más te guste.

The official Cities at Night T-shirts
The official Cities at Night T-shirts
Customize your reward with any of the pictures from our catalog
Customize your reward with any of the pictures from our catalog

Your city may appear in different ways. Both pictures below are the city of Chicago. Would you like to see yours? What about getting a poster or a decorative vinyl?

Tu ciudad puede aparecer de formas muy diferentes. Las dos fotografías que ves a continuación son de la ciudad de Chicago. ¿Te gustaría ver la tuya? ¿Qué tal quedaría un póster o un vinilo en tu cuarto?

Chicago - Gateway to Astronaut Photography of Earth
Chicago - Gateway to Astronaut Photography of Earth
Gateway to Astronaut Photography of Earth
Gateway to Astronaut Photography of Earth
Any photograph from the Gateway to Astronaut Photography of Earth can be in your room
Any photograph from the Gateway to Astronaut Photography of Earth can be in your room

Risks and challenges

If we only get our first goal, the map will be online but the updates will be done manually and the app won't look like a game. This project was created to use the photographs in science research, but if we don't get our second goal we won't be able to continue it.

You can contact us at alejasan@ucm.es

* Si sólo alcanzamos la primera meta el mapa será accesible y las aplicaciones mejorarán pero las actualizaciones serán manuales y no podremos implementar gamificación. Este proyecto nació con el propósito de utilizar las fotografías para la investigación científica, pero si no llegamos a nuestra segunda meta no tendremos los recuros suficientes para continuar con la misma.

Puedes contactar con nosotros en alejasan@ucm.es

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    Pledge €2 or more About $2.19

    - The best 15 images in high resolution for you to print or use as wallpapers.

    - Digital certificate recognizing your contribution to the project.

    * Las 15 imágenes más impresionantes en alta resolución para imprimirlas tu mismo o utilizarlas como fondo de escritorio.

    * Certificado digital reconociendo tu contribución al proyecto.

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    - Premium access to our catalog of images. Find a city by name and check its pictures.

    (Includes the 2€ Reward)

    * Acceso premium a las imágenes a través de nuestro catálogo. Busca una ciudad por el nombre y accede a sus fotos.

    (Incluye las recompensas de 2€)

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    - VIP access to our map. Check the pictures on top of the clasic Google maps view.

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    * Acceso VIP al mapa de imágenes. Busca un lugar y accede a las fotografías sobre la vista clásica del mapa de Google.

    (Incluye las recompensas de 5€)

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    - A beautiful high quality postcard with a picture of your choice from our catalog.

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    * Postal de alta calidad con una espectacular imagen del catálogo a tu elección.

    (Incluye las recompensas de 7€)

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    Pledge €15 or more About $16

    - Digital download with photographs, timelapse videos and exclusive contents

    (Includes the 7€ Reward)

    * Descarga digital con fotografías en alta calidad, timelapses y contenidos exclusivos.

    (Incluye las recompensas de 7€)

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    Pledge €17 or more About $19

    - Notebook with an image from our catalog on the cover.

    (Includes the 7€ Reward)

    * Libreta con una impresionante fotografía de nuestro catálogo en la portada.

    (Incluye las recompensas de 7€)

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    Pledge €20 or more About $22

    - Mug with one of the beautiful pictures from our catalog.

    (Includes the 7€ Reward)

    - Taza con una de las imágenes de nuestro catálogo.

    (Incluye las recompensas de 7€)

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    - Official Cities at Night T-shirt.
    Sizes available (S, M, L, XL)

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    * Camiseta oficial de Cities at Night.
    Tallas disponibles (S, M, L, XL)

    (Incluye las recompensas de 7€)

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    Pledge €25 or more About $27

    - High quality poster with an impressive image of your choice from our Catalog. (24 x 18 inch)

    (Includes the 7€ Reward)

    * Poster de alta calidad con una de las imágenes más impresionantes del catálogo a elegir. (60 x 45 cm)

    (Incluye las recompensas de 7€)
    Entrega estimada: ene. 2016

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    Pledge €30 or more About $33

    - Beta tester reward. You will get access to the platform before it's released publicly. You will be able to provide feedback on new features as we develop them.

    (Includes the 15€ reward)

    - Acceso a la versión beta. Prueba la plataforma antes de que sea pública. Ofrece tu opinión sobre las nuevas funciones según las vayamos implementando.

    (Incluye la recompensa de 15€)

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    Pledge €40 or more About $44

    - High quality super poster with an impressive image of your choice from our Catalog. (40 x 28 inch)

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    * Súper poster de alta calidad con una de las imágenes más impresionantes del catálogo a elegir. (100 x 70 cm)

    (Incluye las recompensas de 7€)

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    Pledge €50 or more About $55

    - Decorative Vinyl with any of the pictures from our catalog. Use this cool vinyl to create a unique, cool look in your home.

    (Includes the 7€ Reward)

    * Vinilo para la pared con cualqiuera de las fotografías de nuestro catálogo. Decora tu hogar con este diseño único.

    (Incluye las recompensas de 7€)

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    Pledge €200 or more About $219

    - Sponsor one of our pictures. Your logo will appear when clicking on a picture of your choice on the catalog and the map.

    (Includes the 7€ Reward)

    * Patrocina una de nuestras imágenes. Tu logo aparecerá al pinchar sobre la imagen que elijas tanto en el catálogo como en el mapa.

    (Incluye las recompensas de 7€)

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    Pledge €1,000 or more About $1,097

    * Organización de un evento en cualquier punto de España.

    * Organizaremos una observación para ver el cielo a través de telescopios profesionales para observar la luna, varios planetas, cúmulos, galaxias y nebulosas. Realizaremos fotografías de alta calidad del evento utilizando técnicas de fotografía en larga exposición.

    (Incluye las recompensas de 200€)

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    Official supporter. Your logo on our web page of supporters and your name on our list of supporters. Your name on the list of official sponsors cited in the acknowledgments of the articles.

    Patrocinador oficial: Tu logo en nuestra web de patrocinadores y tu nombre en la lista de patrocinadores oficiales más cita en los agradecimientos de los artículos.

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    Pledge €5,000 or more About $5,483

    - Enjoy an event in any city of the European Union.

    - We will visit you and will prepare a night observation with professional telescopes to observe the moon, some planets, star clusters and nebulae. We will take high quality pictures of the event using long exposure photography.

    (Includes the 200€ Reward)

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Funding period

- (60 days)